Ko je potekal prvi medcelinski motorni rally

12. februarja 1908 so bili Newyorčani priča nenavadnemu spektaklu: v njihovem mestu se je začel štart prvega čezcelinskega avtomobilskega maratona, na katerem je sodelovalo devet posadk iz Francije, ZDA, Nemčije in Italije. Super reli sta sprožila dva časopisa: ameriški "New York Times" in francoski "Maten". Datum lansiranja ni bil izbran naključno, ta dan je zaznamoval 99. obletnico rojstva Abrahama Lincolna, predsednika ZDA v letih 1861-1865. Končni cilj maratona naj bi bil Pariz.

Udeležence relija bi lahko imenovali obupani pustolovci, ne bi si vsi upali na tako tvegano pot ob zori avtomobilske industrije. to je bil resničen izziv tako za ljudi kot za stroje. Poleg tega je vodja newyorškega avtokluba dejal, da bo zmagovalec za ta čas prejel zelo soliden znesek - 1000 dolarjev.

Kolesarji so se morali voziti iz New Yorka na Aljasko, nato premagati neskončna prostranstva Rusije in nato skozi Evropo, da so prišli do francoske prestolnice. Uradno ime avtomobilskih dirk je zvenelo takole - "New York - Pariz brez pomoči parnika." Organizatorji so shod načrtovali tako, da je Beringova ožina, ki ločuje Ameriko in Azijo, takrat bila prekrita z ledom, udeležencem pa ni bilo treba uporabljati parnika.

Koristno si bo zapomniti imena vsaj nekaterih pogumnih voznikov. Glavni favorit je veljal za posadko Američana Heinricha Gentzena na Thomasu Flyerju, katerega moč motorja je bila 72 konjskih moči. Francoska posadka na čelu z voznikom Bursierjem je izbrala De Dion-Bouton, Italijan Henry Haaga se je odpravil z avtom Brixia-Zust, nemški Köppen je imel raje proto.

Začetni strel je sprožil generalmajor George McClellan, nakar se je karavana odpravila na dolgo pot. In pot sploh ni bila lahka. Po 200 kilometrih je dirko zapustil francoski avtomobil "Sizer-Nordin". Izpad se je izkazal za resnega, ni ga bilo mogoče hitro odpraviti. Še več, okvare so se dogajale ena za drugo.

Organizatorji so se bali, da noben od avtomobilov ne bo mogel priti do cilja, zato so se odločili, da nujno spremenijo pot. O premagovanju Beringove ožine na ledu ni bilo več vprašanja. Odločeno je bilo, da udeležence s parnikom odpeljemo do Vladivostoka in od tam nadaljujemo pot do Pariza. Na veselje Američanov so prvi del razdalje zmagali njihovi rojaki v avtomobilu Thomas Flyer. Toda vse se je šele začelo.

Zanimivo je, da so Nemci, ki so vzleteli v daleč od najmočnejšega in najhitrejšega avtomobila "Protos", našli originalen način za premagovanje snežnih ovir v zvezni državi Illinois. Zapeljali so se na železniško posteljo in del poti prevozili po njej. Ponoči sem moral iti, ko vlaki niso vozili. Kasneje se je izkazalo, da je imel ta taktični trik resne posledice.

Udeleženci so prispeli v Vladivostok 22. maja 1908. Od začetka so minili več kot trije meseci. Zdaj so morali premagati neskončna ruska prostranstva. Nepričakovano so se v boj za zmago vključili nemški "Protos", ki je do nedavnega veljal za brezupnega tujca. Med dirko je bil v njeno posadko vključen izkušeni mehanik Kaspar Neuberger, ki je obrodila sadove.

Toda Američani so začeli zasledovati neskončne okvare. Nemški dirkači so prvi prišli do Chite, nato do Jekaterinburga, v Sankt Peterburgu pa jih je čakal celo ruski cesar Nikolaj II. Zdaj je bilo zelo malo časa za odhod v Pariz. Zmagoviti cilj nemške posadke je bil 11. julija 1908. Dirkači so v nekaj mesecih opravili skoraj nemogoče, saj so prevozili razdaljo več kot dvajset tisoč kilometrov.

Šele 26. julija so se Parižani srečali z Američani, ki so zasedli drugo mesto. Vendar so bili prav oni razglašeni za zmagovalce te najtežje dirke. Izkazalo se je, da nemški dirkači niso le vozili po železniški progi, ampak so po razpadu avtomobila uporabljali tudi storitve te vrste prevoza. Posledično je bilo k njihovemu rezultatu dodanih še 15 dni in so bili poraženci.

Američan George Shuster je postal resnični junak transkontinentalne dirke, edini iz njegove posadke je premagal celotno pot. A obljubljenega bonusa v višini 1000 dolarjev mu ni izplačal. Izkazalo se je, da ta dirka ni prinesla dobička, zato denarja za zmagovalca niso našli. Krivico so popravili šele čez 60 let, ko je 95-letni George Shuster končno prejel ček za ta znesek. Res je, da so bili njihovi stroški popolnoma drugačni kot na začetku dvajsetega stoletja.

Vozniki v ZDA in Nemčiji se še vedno spominjajo svojih rojakov, ki so sodelovali na dirki. Ameriški "Thomas Flyer" hrani muzej v zvezni državi Nevada, "Protos" pa v tehničnem muzeju v Münchnu.